Un astrofísico descifra tablillas babilónicas que calculaban la ubicación de su dios Marduk, el planeta Júpiter

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El inagotable trabajo de un astrofísico alemán interesado en la historia de la ciencia ha dado como resultado una compleja traducción de fórmulas y computación geométrica procedente de tablillas babilónicas datadas entre los siglos IV y I a.C., en las que se representaba mediante formas geométricas el cálculo del movimiento y la velocidad del planeta Júpiter.

Tablilla babilónica en la que se calcula el movimiento de Júpiter. Marduk

El templo babilónico de Esagila, dedicado al dios Marduk, guardaba hasta finales del s.XIX una serie de tablillas de apenas 5cm con grabados geométricos que bien podrían haberse confundido con ornamentos cenefoides de escaso valor científico. Varias décadas después de su descubrimiento, estos diminutos bloques de arcilla fueron trasladados al British Museum.

Esto sucedió en 1955, pero no fue hasta el año 2002 cuando Mathieu Ossendrijver, doctor en astrofísica por la Universidad Humboldt de Berlín, que se había interesado recientemente por el estudio de la historia de la ciencia, comenzó a analizar y traducir los cálculos de las tablillas, una tarea para la que, sin duda, se precisa más de un matemático que de un lingüista. Durante varios años pudo visitar el museo británico y desvelar las fórmulas geométrica que contenían las figuras trapezoidales inscritas en las tablillas.

Sin embargo, en las cuatro primeras placas no se percibía más notación que la geométrica, de modo que habría sido casi imposible descifrar el autentico significado de los cálculos sin el descubrimiento fortuito del quinto elemento sobre el que investigó Ossendrijver. En efecto, a raíz de la publicación en 2012 de un libro con su traducción de varias tablillas babilónicas, el vienés Hermann Hunger, asiriólogo ya retirado que cuenta con un reconocido prestigio en el campo de la historia de la astronomía, regaló al astrofísico de la Humboldt una serie de fotos de unas tablillas desubicadas del británico en las que se asociaban algunos conceptos físicos cruciales para la relación definitiva que se establecería entre las figuras trapezoidales de las primeras tablillas.

De esta manera, Ossendrijver ha publicado un artículo en la revista Science en el que explica el tipo de cálculos geométricos mediante los que los autores babilonios de estas tablillas intentaban conocer la velocidad y la ruta de Júpiter, y predecir la ubicación de este planeta; precisamente el astro con el que se identificaba la divinidad a la que estaba dedicada el templo en el que se hallaban las tablillas: Marduk. Resulta especialmente relevante también el formato en el que se encuentran los cálculos matemáticos, puesto que hasta la actualidad se había pensado que los avezados astrónomos babilonios trabajaban exclusivamente con la aritmética y desconocían el uso del cálculo geométrico.

Fuentes: Science y Spiegel Online

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